Товар, как продукция, изготовленная для обмена или продажи, благодаря двойственному характеру труда, затраченного на его производство, по своей сути характеризуется двумя сторонами; меновой и потребительной стоимостью. Меновая стоимость характеризует товар с точки зрения его обмена как вещи на другие вещи в соответствующих определенных пропорциях. Потребительную стоимость товара, несмотря на многогранность этого понятия, в первую очередь, следует рассматривать как полезность товара, его способность удовлетворять определенные человеческие потребности. Потребительная стоимость присуща всем продуктам труда, но проявляется она лишь при потреблении или использовании вещи, так как лишь при использовании или потреблении вещи можно оценить ее полезность. Поскольку потребительную стоимость имеют все продукты труда -и средства производства, и предметы личного потребления, — то предметом товароведения, изучающим потребительные стоимости в широком понятии должны являться потребительные стоимости всех предметов труда.

Однако в современном понимании этого термина товароведение рассматривается как научная и учебная дисциплина, предметом изучения которой являются потребительные стоимости товаров народного потребления. Как известно, к товарам народного потребления относятся товары промышленных, сельскохозяйственных и кустарных предприятий, предназначенные для реализации в сфере обращения с целью удовлетворения материальных и культурных потребностей населения.

Именно изучением потребительных стоимостей этой группы товаров и занимается современное товароведение. Потребительные стоимости других продуктов труда, например, таких, как сырье, средства производства, является также предметом изучения других смежных отраслей наук — материаловедения, машиноведения и др.Продукты труда становятся товаром лишь при наличии товарного производства и товарного обращения. В зависимости от типа потребления продуктов труда их потребительную стоимость подразделяют на индивидуальную и общественную.

Индивидуальной потребительной стоимостью обладают продукты труда, произведенные не для обмена и продажи, а для потребления. Например, индивидуальной потребительной стоимостью характеризуется продукция, выращенная для личного потребления на приусадебном участке.

Продукт труда, произведенный для обмена или торговли с целью удовлетворения потребностей общества, характеризуется общественной потребительной стоимостью.

Общественная потребительная стоимость единицы товара определяется как единичная потребительная стоимость, а потребительная стоимость общественного продукта, удовлетворяющего потребности определенных групп потребителей или всего общества, определяется как совокупная потребительная стоимость. Единичная потребительная стоимость связана с удовлетворением личных потребностей отдельного человека или его семьи. Совокупная общественная потребительная стоимость товаров создается для удовлетворения потребностей общества или отдельных его групп.

Общественная потребительная стоимость товаров характеризуется двумя неразрывно связанными сторонами: материально-вещественной и социально-экономической. Поэтому изучением потребительной стоимости занимаются многие научные дисциплины. Предметом изучения товароведения является материально-вещественная сторона потребительной стоимости, а социально-экономическая сторона потребительной стоимости является объектом изучения ряда экономических дисциплин.

Потребительная стоимость товара обусловлена присущими ему потребительскими свойствами, проявляющимися при использовании товара потребителем для удовлетворения материальных, культурных или биологических потребностей.